Глубоководная добыча полезных ископаемых широко распространена

Эксплуатация океана и его ресурсов на протяжении многих веков ограничивалась рыболовством и прибрежной деятельностью. Технологические ограничения не позволяли в более глубоких водах организовывать целесообразные и экономически выгодные предприятия. Интерес к глубокой морской добывающей промышленности впервые появился в 1960-е годы, но неизменно низкие цены на минеральные ресурсы всё время останавливали любые серьезные разработки. С 2000-х годов единственным ресурсом добываемым со дна океана были бриллианты, и то, всего в нескольких сотнях метров ниже поверхности. Эти и другие причины по-прежнему продолжали препятствовать разработкам в первые десятилетия 21-го века. К 2040 году, однако, достижения в области робототехники и дистанционного присутствия привели к созреванию новой отрасли, открывающей обширные и ранее недостижимые богатства: топливо и полезные ископаемые на глубине всего океанского дна.
 
Глубоководная добывающая промышленность в 2040 г. при активном участии робототехники. Изображение: Nautilus Minerals Inc.
 
В прошлом поисковые операции были ограничены железомарганцевыми конкрециями (богатые ресурсами окаменелости, найденные на дне океана) и богатыми металлом отложений вокруг гидротермальных жерл. Теперь, благодаря применению новых методов добычи и методов обработки, даже низкие концентрации элементов, найденные в слоях грязи являются экономически жизнеспособными. В эти дни, геологоразведка и подводное строительство осуществляется с помощью флотов автоматизированных и дистанционно управляемых роботов. После разворачивания судна или добывающей платформы, со дна будут подняты все необходимые ресурсы через гидравлические насосы или непрерывные системы из ковшов.
 
Основной целью этих усилий является добыча редкоземельных металлов. Быстрый рост спроса на эти элементы, используемые в широком спектре электроники и других высокотехнологичных приложений, создавал все более острый дефицит и заводил производителей в тупик в последние годы. Это превратило их в ресурсы стратегического значения и подняло на один уровень с добычей нефти и природного газа в предыдущие десятилетия. Это стало особенно очевидным в Азии, такие страны, как Индия, Япония, Южная Корея и Индонезия наращивают усилия, чтобы освободиться от почти монопольных владений Китая.
 
Ещё одной ценной, хотя и опасной целью глубоководной добычи полезных ископаемых являются залежи гидрата метана. Это так называемый «ледяной огонь» состоит из концентрированного метана в ловушке внутри кристалла замерзшей воды. Он встречается повсюду в глубоководном океане в осадочных структурах в том числе в некоторых из крупнейших известных месторождений в западной части Тихого океана и вдоль побережья Северной Америки. Само собой, гидрат метана значительно превышает общий объем извлекаемого природного газа. Несколько стран начали его добычу, включая Япониию, Китай и Соединенные Штаты в число крупнейших мировых производителей.
 
Карта глубокой морской добывающей промышленности в 2040 г. Синим – обнаруженные запасы газовых гидратов;  красным – предполагаемые запасы газовых гидратов
 
Традиционные формы эксплуатации океана по-прежнему существуют. В то время как количество нефтяных буровых платформ, в целом снижалась, глубоководные (500-1500 метров) и ультра-глубоководные операции (1500 метров и более) продолжают увеличиваться, по мере того, как легко извлекаемые запасы становятся дефицитными. После нескольких нефтяных разливов и экологических катастроф, некоторых сопоставимых с взрывом и разливом нефти на платформе «Deepwater Horizon» в 2010 году, такие операции остаются весьма спорными.
 
В целом, большинство океанских добывающих и буровых работ являются объектом критики. Озабоченность по поводу воздействия на окружающую среду дноуглубительных и геолого-разведочных работ привели к более строгим законам и правилам техники безопасности во многих странах, а также развитию особо охраняемых зон океана. Тем не менее, воздействие глубоководной добычи полезных ископаемых по-прежнему является значительным во многих регионах. Бурение с целью добычи гидрата метана, которое приводит к дальнейшему ускорению темпов глобального потепления, всё больше поляризует мнение общества. Несмотря на усилия по ликвидации утечек и минимизации его воздействия, добыча гидрата метана все ещё остаётся рискованным бизнесом, и ряд стран изо всех сил старается запретить его.
 
Судно глубоководной добывающей промышленности будущего. Изображение: Nautilus Minerals Inc.

Год: